Vanavond komen de zestien beste clubs uit de Europa League in actie. Nog elf landen zijn vertegenwoordigd in het tweede Europese voetbaltoernooi. Concurrenten Rusland, België en Oostenrijk horen daar niet bij. Zij halen dit seizoen dus ook geen punten meer, alle clubs zijn uitgeschakeld. Hierdoor is Nederland zeker van plaats 8 aan het einde van het seizoen. Plaats 7 ligt echter voor het grijpen. Als Ajax eenmaal weet te winnen of twee keer gelijk weet te spelen, dan verovert Nederland de 7e plaats ten koste van Rusland. Schotland en Oekraïne strijden nog om plaats 11. Schotland is vertegenwoordigd met één team en Oekraïne heeft nog twee ijzers in het vuur. Voor dit seizoen zijn beide landen geen gevaar voor Nederland, maar volgend seizoen is dat anders. Met de huidige stand bedraagt de voorsprong aan het begin van volgend seizoen slechts 0.150 punt op Schotland en 1.300 punt op de Oekraïners. Vanaf plaats 6, waar Portugal nu staat, ontvangt men twee directe tickets voor de Champions League. Gezien de huidige stand is dat dit seizoen niet haalbaar en lijkt dit ook volgend seizoen niet voor de hand te liggen. Plaats 7 is dus voorlopig het hoogst haalbare.

#8 🇳🇱 Nederland

In de vorige ronde wist Ajax knap te winnen van de huidige Franse koploper, Lille. Zowel uit als thuis werd er met 2-1 gewonnen en kon Nederland twee keer 0.400 punt bijschrijven. Op papier lijken de Amsterdammers het in deze ronde beter te hebben getroffen met de loting. De Amsterdammers zijn namelijk gekoppeld aan het Zwisterse Young Boys. Op voorhand zou je zeggen dat Ajax torenhoog favoriet is tegen de koploper van Zwitserland. In de vorige ronde wist Young Boys echter twee keer te winnen van Bayer Leverkusen. In de eigen competitie gaan ze onbedreigd aan de leiding, gezien de negentien punten voorsprong op nummer 2 Servette. De laatste drie competitiewedstrijden eindigden echter alle drie gelijk. Onderschatting lijkt dan ook niet op zijn plaats voor de ploeg van Erik ten Hag. Het bereiken van de kwartfinale levert 1.000 bonuspunt op. Ajax is er dus bij gebaat om vanavond om 18.55 uur in eigen huis zichzelf een goede uitgangspositie te vergaren. Ook vanavond levert een overwinning uiteraard 0.400 punt, genoeg op plaats 7 te veroveren.

#11 schotland-cl Schotland

Na jarenlange afwezigheid is Rangers FC eindelijk weer terug op de Europese velden. En hoe? Dit weekend werden zij na negen seizoenen eindelijk weer kampioen en in de Europa League gaat het ze voor de wind. Door twee keer te winnen van Antwerp FC hebben de Schotten hun ongeslagen status in stand gehouden en zich zodoende geplaatst voor de laatste zestien. Daarmee doen ze goede zaken voor het Schotse voetbal, welke volgend jaar weer terug te vinden zijn in de top 10. Vanavond trapt Rangers af om 18.55 uur in Tsjechië voor hun tweeluik tegen Slavia Praag. Dit lijkt een te nemen horde voor de Schotten.

#12 🇺🇦 Oekraïne

Oekraïne is het enige land dat naast de top 4 nog meer dan één team actief heeft in de Europese toernooien. Net als Schotland nadert ook Oekraïne de top 10. Belangrijker voor hen is dit seizoen de strijd op plaats 11, welke normaliter een direct Champions League ticket oplevert. Om 18.55 uur neemt Dinamo Kiev het in eigen huis op tegen Villarreal. De Spanjaarden hebben al acht competitiewedstrijden op rij niet gewonnen en werden tussentijds ook nog uitgeschakeld in de nationale beker. Het bereiken van de laatste zestien ten koste van FC Salzburg was een welkome opsteker. Kiev heeft de smaak wel te pakken. Ze voeren de ranglijst aan in eigen land, zitten nog in de beker en versloegen in de vorige ronde Club Brugge. Vanzelfsprekend is de tweede Oekraïense club welke nog Europees actief is, Shakhtar Donetsk. Om 21.00 uur spelen zij in Italië tegen AS Roma. Op voorhand een mooi affiche welke twee kanten op kan.

Om 18.55 uur zijn er dus drie wedstrijden om in de gaten te houden. Al is natuurlijk Ajax- Young Boys veruit het belangrijkste voor het Nederlandse voetbal. Tegelijkertijd spelen Rangers FC en Kiev. De avond wordt afgesloten door Shakhtar Donetsk.

Wordt vervolgd.